¿Un dron especial podría soltar mosquitos para combatir el virus del Zika?

Drones utilizados para evitar la propagación del virus del Zika

WeRobotics es una empresa con sedes en Ginebra (Suiza) y Estados Unidos que se consolidó para estudiar cómo podrían utilizarse los drones para obtener un impacto social positivo. Se establecieron laboratorios robóticos comunitarios en países en vías de desarrollo por todo el mundo y, junto a sus socios, WeRobotics mapeó ríos de Nepal, proporcionaron ayudas a países del Caribe luego del huracán María y llevaron medicamentos a Perú.

En la actualidad, WeRobotics, financiada por la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), trata de paliar el problema de los mosquitos portadores de enfermedades. Luchar contra la propagación de la picadura de mosquito se convirtió durante años en un problema para organizaciones sin ánimo de lucro y agencias gubernamentales, y uno de los métodos era utilizar mosquitos machos estériles.

Los mosquitos machos se crían en cautividad, se esterilizan por medio de la radiación, y muchos de ellos se liberan en el medio natural para superar a los machos silvestres y así reproducirse con las hembras; de este modo, se reduciría su población de manera considerable. La ciencia que hay tras esto parece funcionar muy bien, pero, en la actualidad, propagar insectos es países en vías de desarrollo, donde las carreteras no existen o están mal mantenidas, no siempre es fácil. He aquí donde WeRobotics puede actuar.

¿Cómo llevará WeRobotics los mosquitos?

Los drones de WeRobotics pretenden llevar mosquitos en recipientes unidos a los aparatos voladores. Deberían poder abarcar áreas más grandes de lo común hasta ahora y transportar todos los mosquitos posibles en cada dron.

Tras algunos experimentos, el método de liberación escogido para los insectos consiste en un elemento de rotación. Los mosquitos caen de manera individual a través de agujeros por dicho elemento, pasan unos pocos segundos en otro compartimento para subir la temperatura y luego salen del dron. Según el cofundador de WeRobotics Adam Klaptocz, la temperatura de los mosquitos es baja, por lo tanto, tienen que dormirse para poder empacarlos y transportarlos y así no causarles ningún daño.

Cualquier tipo de dron puede utilizarse para el sistema de despliegue de WeRobotics y los próximos proyectos podrían incluir machos genéticamente modificados para producir la esterilización de crías y hembras infectadas con Wolbachia, y así disminuir la probabilidad de propagación de enfermedades con su picadura. Las primeras pruebas en Latinoamérica comenzarán pronto, con la fecha exacta aún por determinar hasta que se establezca una ubicación. Los drones estarán marcados para saber si son efectivos en la naturaleza y para conocer la distancia que pueden recorrer.

Retos para el proyecto

Aunque Klaptocz dice que dos o tres drones podrían controlar la población de mosquitos en una ciudad por completo, el proyecto podría encontrarse muchos obstáculos por el camino. El experto en asistencia tecnológica Robert Malkin, de la Universidad de Duke, afirma que realizar operaciones en zonas remotas exentas de infraestructura resulta algo difícil de mantener, pero añade que el proyecto podría funcionar.

Además de logística técnica, Klaptocz puntualiza lo importante que es trabajar y relacionarse con los residentes de la zona desde el comienzo. Si la gente no sabe lo que hacemos, verán cómo se deja caer una plaga de mosquitos desde robots que vuelan por el cielo. Cuando conozcan el proyecto, entenderán que el uso de esta tecnología es tan impresionante como los avances tecnológicos móviles que nos permiten ingresar en el banco, seguir las últimas noticias e incluso jugar a juegos de casino en línea en tabletas y celulares.

Tendrán que llevarse a cabo fumigaciones, limpiezas de aguas estancadas y otras medidas a la vez que liberemos los mosquitos, y la cooperación comunitaria también es esencial para ello. Como muchos proyectos, es necesario una mezcla constante de tecnología sofisticada e inteligencia humana básica para conseguir los mejores resultados.

Los drones podrían ser la clave para erradicar virus como el zika y disminuir considerablemente la malaria. Si las pruebas tienen un resultado positivo, el mundo que conocemos puede cambiar positivamente.

Sources:

https://spectrum.ieee.org/robotics/drones/drones-distribute-swarms-of-sterile-mosquitoes-to-stop-zika-and-other-diseases</a

http://www.healthmap.org/ai.php?5455100&trto=en&trfr=en&pid106